“En Francia se crea valor en la cadena de la leche, en España se destruye”

El consejero delegado del Grupo Lactalis en España, Ignacio Elola, aborda en esta entrevista la situación del mercado de la leche y sus perspectivas

“En Francia se crea valor en la cadena de la leche, en España se destruye”

Ignacio Elola, consejero delegado del Grupo Lactalis en España.

El Grupo Lactalis es la principal industria láctea en Galicia, pues procesa en torno a un 20% de la leche producida en la comunidad y cuenta con dos plantas, una en Nadela (Lugo) y otra en Vilalba. Su consejero delegado, Ignacio Elola, subraya el compromiso de la firma con la comunidad, en la que suma cerca de 40 años de trabajo. “Tenemos una visión a largo plazo en la que Galicia continuará siendo trascendental”, defiende.

En esta entrevista, abordamos con él la situación de mercado y las perspectivas de Lactalis. No rehúye los temas candentes, como las tradicionales comparaciones del precio de la leche en Galicia con el del resto de España o el francés. “En Francia se crea valor en la cadena de la leche, en España se destruye”, resume.

– Son la principal empresa en volumen de recogida de leche en Galicia. ¿Qué perspectivas manejan para próximos años?
– Desde el final de las cuotas lácteas, nuestra recogida en Galicia ha aumentado un 10% y no ha dejado de crecer, pero más allá del compromiso de recogida, tenemos también un compromiso de actividad industrial. El 80% de esa leche se procesa en nuestras dos factorías en Galicia, en las que trabajan 350 personas. Si recordamos el Plan Estratégico del Sector Lácteo 2020 – 2025, impulsado por la Xunta, marca el objetivo de alcanzar un 75% de leche gallega procesada en la comunidad. Nosotros ya cumplimos sobradamente con ese reto.

De cara al futuro, trabajamos para mantener nuestro volumen de ventas actual y apostamos por la innovación. Creemos que podemos ser también exportadores desde nuestras fábricas de Galicia. Puede haber oportunidades para China, Europa del Este o América Latina, entre otros mercados.

Quisiera destacar además que en los últimos siete años hemos invertido 21 millones de euros en nuestras dos plantas de Galicia para mejorar procesos, incorporar nuevas líneas de producción y reducir nuestra huella ambiental en aspectos como consumo de agua o emisiones de carbono.

«Envasamos leche líquida, pero elaboramos productos de mayor valor añadido que la leche clásica»

– En el Plan Estratégico del Sector Lácteo se incide en la necesidad de que Galicia elabore productos de mayor valor añadido que la leche líquida, con el caso paradigmático de Lactalis, que dedica sus dos plantas en exclusiva a leche líquida.
– Envasamos leche líquida, pero tanto en Nadela como en Vilalba vamos más allá de la leche clásica y elaboramos productos de mayor valor añadido. Tenemos la leche ecológica, que es una gran apuesta de Lactalis desde hace 20 años, leche fresca, leche de crecimiento y leche omega 3, entre otras gamas. Invertimos en I+D y como ejemplo, lanzamos recientemente nuestra gama Puleva Vita Defensas, que es un producto recomendado para toda la familia y que aporta un refuerzo inmunitario, con 4 millones de litros ya vendidos.

Es cierto que la leche con marca de distribución sigue teniendo un gran peso, pero estamos comprometidos con la innovación y con obtener valor añadido.

– En el mercado de la leche, de cara a mejorar las ganancias de toda la cadena, ¿ve posible configurar el precio de abajo hacia arriba, desde el campo hasta el punto de venta?
– Hablemos de realidades. El precio de venta al público lo marcan las cadenas de distribución y es a partir de ahí cómo se hace el reparto de valor hacia el resto de la cadena. Si analizamos los datos FEGA, en Galicia el precio de la leche en el campo aumentó un 10% desde el fin de las cuotas lácteas, el doble del conjunto de España. En ese mismo periodo, a nivel de España, la distribución depreció las marcas de fabricante un 3,6% y las marcas de distribución un 1%, según los datos de IRI, una consultora de mercado independiente. En ese escenario adverso para la industria, hemos hecho un gran esfuerzo por aumentar la remuneración del ganadero.

«Desde el fin de las cuotas, las cadenas de distribución abarataron la marca de fabricante un 3,6% y la marca blanca un 1%»

– Lo cierto también es que Galicia sigue a la cola de precios de la leche pagada en el campo. ¿Esa situación puede cambiar?
– Insisto en que es una cuestión que depende de cómo se comporte el conjunto de la cadena. Mientras en Francia se crea valor, en España se destruye valor. La leche en los lineales ha bajado o, como mucho, no ha subido de precio. En Francia, los precios de la leche suben o se acompasan a la evolución de precios en el campo.

Esa es la situación. Tenemos que transmitirle a la distribución el enorme esfuerzo de inversiones que estamos haciendo granjas e industrias para mejorar la calidad, con compromisos certificados, como la mejora del bienestar animal. Tenemos al 80% de nuestras granjas ya certificadas en bienestar animal. Es necesario convencer a la distribución y al consumidor de que, de forma razonable, tienen que reconocer en el precio la calidad de nuestros productos.

– En la renovación de sus actuales contratos con las granjas, apuestan por repetir la oferta que le trasladaron a parte de sus ganaderías proveedoras a finales del verano pasado, con un precio base en la práctica de 28,5 céntimos, lo que supone una bajada en relación a los 29 céntimos de los contratos de hace un año…
– Efectivamente le hemos presentado ofertas a las granjas que tienen contratos en vigor que vencen el 1 de marzo. En esa oferta hemos considerado que tenemos por delante un año complicado, con incertidumbre por la situación sanitaria y la crisis económica. Nos preocupa el año 2021, sobre todo por la configuración del precio de venta al público, ya que nos llegan señales preocupantes. Se está produciendo una destrucción de valor, con promociones que nos preocupan y que no ayudan a la configuración de precio en el campo.

– En diciembre de 2015, los ganaderos gallegos protagonizaron bloqueos ante las cadenas de distribución que se cerraron con un acuerdo con parte de las cadenas para la revalorización de la leche. A ustedes los demandó poco después Unións Agrarias por supuestamente no respetar esos acuerdos, pero el juzgado ha sobreseído recientemente la causa. ¿Cómo valora ese proceso?.
– Valoro positivamente que se reconozca lo que siempre hemos defendido, la legalidad de las actuaciones que llevamos a cabo. Al pacto que nos debemos nosostros es al Acuerdo de Sostenibilidad que firmamos toda la cadena en septiembre de 2015 (industrias, cadenas de distribución y ganaderos), con la intermediación del Ministerio de Agricultura. Es el único acuerdo que suscribimos y que respetamos. Estamos satisfechos de que se nos haya dado la razón.

– En el marco de la renovación de contratos en el campo, ¿ven posibles las negociaciones con organizaciones de productores, como la gallega Ulega?
– Claramente sí. De hecho el pasado año ya llegamos a un acuerdo con Ulega y este año esperamos llegar a otro. Estamos acostumbrados a alcanzar acuerdos con organizaciones de productores en otras regiones y en Galicia no tiene por qué ser distinto.

“La promoción del consumo de lácteos se ha de asociar al placer y sabor, aparte de apoyarse en las recomendaciones nutricionales científicas”

El consejero delegado de Lactalis en España, Ignacio Elola, es desde el pasado otoño el presidente de la Interprofesional Láctea, el organismo en el que participan industrias lácteas, cooperativas y organizaciones agrarias.

– Recientemente ha asumido la presidencia de la Interprofesional Láctea (INLAC), que tiene entre sus objetivos principales la promoción del consumo de lácteos. ¿Cómo analiza la situación de consumo en España?
– En primer lugar, quisiera destacar que para Lactalis es un honor asumir la presidencia de la INLAC, en línea con el compromiso que tenemos con el sector lácteo español. Uno de los objetivos fundacionales de la Interprofesional es la promoción del consumo de productos lácteos, una línea en la que trabajamos en base a evidencias científicas y a datos objetivos.

En el marco de una dieta saludable y equilibrada, es recomendable el consumo de 3 raciones de lácteos al día. En España estamos lejos de esas recomendaciones nutricionales y trabajamos para que crezca ese consumo, que se puede practicar de forma variada, en una dieta diversa que incluya leche, yogures, quesos… Más allá de que los lácteos son saludables, es importante también que mantengamos el concepto de placer y de sabor ligado a ellos.

«Nos preocupan las importaciones de quesos de bajo valor añadido, en barra o loncheados, procedentes de excedentes de otros países. Es un problema estructural»

– Uno de los retos para el sector lácteo español es el de competir con la importación de quesos europeos. ¿Qué posibilidades hay de ganar mayor cuota de mercado en los lineales de queso?.
– El queso es un producto fundamental en España y tenemos gran diversidad de oferta. El problema no son las importaciones en sí, ya que hay productos que contribuyen a generar cultura del queso, como pueden ser el parmesano o el camembert, entre otros. El gran problema es la importación de quesos de bajo valor añadido, en barra o loncheados, que proceden de excedentes de otros países y con los que no podemos competir. Es un escenario estructural, no puntual, y tenemos que trabajar para que se limiten esas importaciones, que se pueden cifrar en unas 200.000 toneladas anuales.

– En cuanto a la gama de leche ecológica, en el campo hay incertidumbre sobre cómo evolucionarán los precios y la demanda. ¿Qué le puede transmitir a las granjas?
– La leche ecológica es una opción ganadora. Es la única leche con una certificación diferencial de la UE y que destaca por su sostenibilidad. Promueve el bienestar animal, el pastoreo y una alimentación animal libre de transgénicos. Son todos conceptos que se puede decir que están de moda ahora, pero nuestra apuesta por la leche ecológica ha cumplido ya 20 años. Una apuesta que además es por la leche ecológica española.

¿Qué nos falta? Nos queda un trabajo de educación hacia el consumidor, divulgar todo lo que esta leche tiene detrás. En España, 4 de cada 100 hogares han consumido ya leche ecológica, pero muchas veces de forma puntual, para probar. Falta que hagan habitual ese consumo.

En cualquier caso y a pesar de ser una categoría pequeña, en el último año las ventas de leche ecológica han crecido un 16%, fundamentalmente impulsada por la marca de distribución. La estrategia europea ‘De la granja a la mesa’ va en la línea de impulsar la producción ecológica en toda Europa y nosotros también nos enfocamos en esa línea. Esperamos ser capaces de impulsar su consumo.

– En materia judicial, tienen un frente abierto con las reclamaciones de ganaderos derivadas de la sanción impuesta por la Comisión Nacional de la Competencia. Es un proceso que puede suponer un importante varapalo para el conjunto de la industria. ¿Cómo ven la situación en su caso?.
– Hay que ir paso a paso. Consideramos que actuamos en todo momento respetando la legalidad vigente. Así lo defendemos en el recurso que tenemos presentado en la Audiencia Nacional.

“El coronavirus ha supuesto un desafío a nivel operacional y logístico”

Ignacio Elola.

Ignacio Elola.

– ¿Cómo están viviendo en sus plantas la crisis de la Covid?
– Estamos trabajando con normalidad, con todos los protocolos y medidas de seguridad posibles. Los equipos de las plantas han demostrado un gran compromiso en este último año, que ha sido muy difícil, con un absentismo inferior a ejercicios anteriores. Los casos que registramos de coronavirus en nuestra plantilla evolucionan en la línea de la curva general del país. Esperamos que las medidas que se están adoptando ayuden a controlar esta tercera ola y que se avance lo antes posible en la vacunación.

– A nivel de facturación de la empresa, les han afectado los cierres de la hostelería. ¿Lo han compensando con las mayores ventas al hogar?
– En primer lugar, hay que señalar que el coronavirus ha tenido un impacto importante en la hostelería. Desde el punto de vista financiero, hemos tratado de ayudar a sostener pequeñas empresas del sector, que se caracterizan por un escaso músculo financiero. A nivel de Lactalis, esos cierres también nos han generado un impacto importante que hemos tratado de compensar con otras categorías de producto y canales. Cuando cerremos la facturación del año, haremos balance.

Ha sido un año muy complejo sobre todo a nivel operacional y logístico, con sucesión de picos y valles en la demanda, derivados de aperturas y cierres en la hostelería, de la acumulación inicial de lácteos en los hogares durante el confinamiento, etc. Esa situación es de complicada gestión, pero me gustaría insistir en el alto compromiso de nuestros colaboradores y transportistas. En fábricas y almacenes, hemos premiado ese trabajo con una prima especial.

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