Una investigación gallega desarrolla tecnologías para extraer compuestos químicos del pino y del eucalipto

Lucía Penín presentó una tesis doctoral en la Universidad de Vigo orientada a obtener extractos de interés industrial a partir de madera procesada en biorrefinerías

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Una investigación gallega desarrolla tecnologías para extraer compuestos químicos del pino y del eucalipto

Lucía Penín ha presentado una tesis sobre la obtención de compuestos químicos de la madera de interés industrial. / Imagen: Uvigo.

En su tesis doctoral, la investigadora de la Universidad de Vigo (UVigo) Lucía Penín desarrolló nuevas tecnologías para obtener de maderas de pino y eucalipto compuestos químicos de interés para la industria, como es el hidroximetilfurfural.

La tesis, que llevó por título «Contribución al desarrollo de nuevas tecnologías para biorrefinerías», se enmarca en una línea de investigación del Departamento de Ingeniería Química de la UVigo orientada al desarrollo de procesos químicos para el aprovechamiento de biomasa vegetal.

La investigadora destaca el carácter renovable de la madera y subraya que «la utilización de biomasa vegetal como materia prima para nuevas tecnologías que permitan la fabricación de combustibles, productos químicos y materiales, proporciona una alternativa a muchos procesos convencionales que emplean recursos fósiles».

Su tesis se centró en el desarrollo de nuevas tecnologías de aprovechamiento químico de maderas, incluyendo etapas de fraccionamento y la producción de compuestos de uso comercial».

Por razones de abundancia y accesibilidad, explica la investigadora, en su estudio se emplearon como materias primas las maderas de «Pinus pinaster» y de «Eucalyptus nitens», consiguiendo «un aprovechamiento íntegro de los componentes estructurales principales de estas dos materias primas».

En las labores experimentales, se detalla en la tesis de Lucía Penín, se sometieron a autohidrólisis las muestras de maderas de «Pinus pinaster» y de «Eucalyptus nitens», a fin de solubilizar selectivamente sus fracciones hemicelulósicas. A la fracción sólida resultante del tratamiento de autohidrólisis se le realizaron tratamientos de deslignificación, empleando disoluciones concentradas de ácido acético o líquidos iónicos. El empleo de los líquidos iónicos, aclara la investigadora, «puede limitar los problemas ambientales, permitiendo a la vez el desarrollo de nuevos productos».

Resultados conseguidos
Fruto del trabajo realizado, explica su responsable, se obtuvieron por una parte compuestos furánicos (hidroximetilfurfural y furfural). Sobre este tipo de compuestos, Lucía Penín indica como tanto el hidroximetilfurfural como el furfural son «compuestos para los que se espera un futuro brillante, ya que pueden actuar como productos químicos de base (también denominados building blocks) para dar lugar a productos intermedios con aplicación en la producción de polímeros o combustibles».

Además, en el estudio desarrollado desde la Facultad de Ciencias del campus de Ourense se obtuvieron disoluciones ricas en glucosa a partir de las fracciones celulósicas que «pueden emplearse para formular medios fermentativos, que a su vez pueden destinarse a la producción de múltiples productos».

Por último, detalla la ya doctora por la UVigo, se consiguieron «compuestos fenólicos con alto valor en el mercado, como la vainillina o el siringaldehido, en los tratamientos de oxidación de la lignina». Los resultados experimentales de la tesis fueron publicados en ocho artículos en revistas de reconocido prestigio internacional, tal y como indica su autora.

En la tesis de doctorado, explica Lucía Penín, «se consideraron además otros aspectos importantes para permitir un aprovechamiento integral de las maderas, como la recuperación, caracterización y reactividad de las ligninas obtenidas en los diferentes métodos de fraccionamento». La importancia de esta parte del estudio, detalla, «radica en que la lignina es uno de los componentes estructurales de las maderas, supone una parte cuantitativamente muy importante de estas y constituye la mayor fuente natural de compuestos aromáticos».

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